El Canal du Midi

Si la ambición de construir un canal en el sur de Francia ha existido desde tiempos antiguos, muchos estudios y proyectos han surgido sin poder resolver la inmensa dificultad que radica en suministrar suficiente agua a dicho Canal y garantizar, así, una navegación constante.

Pierre Paul Riquet - © VNF Sud-Ouest

En 1662, Pierre-Paul Riquet encuentra la solución gracias a la elaboración de un sistema para alimentar el canal, sobre el principio de la desviación de agua de varios arroyos y ríos de la «Montaña Negro» y el encaminamiento hacia un punto de reserva situado en el umbral de «Naurouze «; de esta manera el agua fluye hacia ambos lados, Mediterráneo ( Toulouse) y el Océano Atlántico.

El suministro anual de agua del «Canal du Midi» es de alrededor 90 millones de m3.

El lago « Saint-Ferréo l» recibe aguas de la «Montaña Negro»y desde entonces , fue y sigue siendo , la principal reserva; con una superficie de 67 hectáreas y un dique de 786 metros de largo y 149 metros de ancho conserva el agua suficiente. Un museo dedicado al «Canal du Midi» se encuentra cerca de las cataratas y permite también descubrir la historia de la construcción del lago.

La construcción del Canal du Midi duró quince años, de 1666 a 1681, supervisada por Pierre-Paul Riquet y bajo el reinado de Louis XIV.

Es el canal más antiguo de Europa aún en funcionamiento. Con una longitud de 240 km de «Toulouse» al Mar Mediterráneo, el «Canal du Midi» es el proyecto más grande de su tiempo y sigue siendo uno de los
mayores logros de la ingeniería civil.

El «Canal du Midi» ha requerido la movilización de alrededor de 12 000 trabajadores, armados con palas y picos.

Por aquel momento las condiciones financieras , sociales y de empleo de estos trabajadores son muy buenas y poco usuales. Para mantener su fuerza de trabajo Riquet paga a sus trabajadores correctamente. Lo que es más importante todavía, proporciona beneficios nunca antes permitidos, como días de lluvia con paro, domingos y días festivos pagados, y también baja por enfermedad. El contrato de trabajo en el «Canal du Midi» es individual y de contratación libre. El salario es el doble de los salarios agrícolas de la época.

Porte d'écluse - © VNF Sud-Ouest

Varios oficios se encuentran en los obrajes del «Canal du Midi». Albañiles y mamposteros son responsables de la construcción de estructuras tales como puentes, esclusas ... herreros son los responsables de mantenimiento de los equipos ...

El « Canal Midi » cuenta con 63 esclusas, 126 puentes, 55 acueductos , 7 puentes-canales , 6 presas y 1 túnel.

Las esclusas se construyen de piedra tallada y son fijadas con cal , algunas de los cuales son joyas de la arquitectura.

Desde su puesta en servicio, el «Canal du Midi» es utilizado para el transporte de mercancías (trigo, vino ...), también de viajeros (100 000 pasajeros durante el año 1856) y un correo postal. Los barcos eran tirados por caballos situados a un lado del canal sobre el « camino de sirga ». El tiempo de viaje era de cuatro días desde « Toulouse » a « Sète ».

Canal du Midi- © VNF Sud-Ouest

El Canal du Midi en 1996 es declarado por la UNESCO « Patrimonio Histórico de la Humanidad ».

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    Textes Charles Daney - Photographies Régine Rosenthal

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